The Golden Age of The Zeppelin Teil 4: Ein „Segelschiff der Lüfte“ auf dem Weg zur neuen Welt (1917 bis 1919; 2. bis 6. Juli 1919)

Vor über 400 Jahren brach Christoph Kolumbus als erster Mensch zur neuen Welt auf und überquerte auf dem Seeweg den Atlantischen Ozean. Jetzt, im ausgehenden zweiten Jahrzehnt des 20. Jahrhunderts, ist das Reisen mit dem Schiff von Kontinent zu Kontinent zur Normalität geworden – zumindest auf dem Seeweg. Doch über den Luftweg hat noch kein Mensch den Atlantik überquert. Genau das will er ändern: Captain Maitland, ein erfahrener Marineflieger aus dem großen Krieg – und Luftschifffreund. Der berühmte Fallschirmspringer ist von diesen schwebenden Giganten so beeindruckt, dass er sie (in einem Anfall von Enthusiasmus) als „Segelschiffe der Lüfte“ bezeichnet. Und als der Krieg zur Ende ist, verfolgt Maitland ein ganz besonderes Ziel: Er will seinem großen Vorbild Kolumbus nacheifern und selbst nach New York und dann wieder zurück fahren – und zwar in der Luft, nonstop, ohne Zwischenlandung: „Mit dem Schiff zu Wasser überquert man den Ozean, doch mit dem Schiff der Lüfte überquert man die ganze Welt!“. Mithilfe der von den Deutschen erbeuteten Technologie bauen die Engländer die „R34“, einen Zeppelin der Superlative. Mit diesem will er das ehrgeizige Vorhaben in die Tat umsetzen.

Am 2. Juli 1919, 19 Jahre nachdem der Graf mit dem ersten Luftschiff abhob, bricht Maitland mit 29 weiteren Männern (und einem blinden Passagier) an Bord zur seiner lang ersehnten Reise auf. Die Geschehnisse des Abenteuers zeichnet er in einem Tagebuch auf. Doch so wie Kolumbus` Schiff gegen allerlei Gefahren des Ozeans wie hohe Wellen, Nebel und Eisberge ankämpfen musste, so muss sich Maitland´s Luftschiff gegen die Gefahren des LUFTozeans behaupten: Stürmischer Gegenwind, prasselnder Regen und kräftiger Hagel erschweren der Besatzung die lange Reise. Zu allem Überfluss geht auch noch der Treibstoff zur Neige, so dass die Männer Kochtöpfe und Einmachgläser benutzen müssen, um das Reserve Öl aus den Tanks in die Motorgondeln zu befördern. Trotz alledem bleibt Maitland weiterhin auf Kurs. Als der Zeppelin sich seinem Ziel nähert, kommt ein weiterer tobender Sturm auf, der die R34 in beängstigende Schräglagen versetzt und die Aluminiumträger knarren lässt wie die Planken eines alten Segelschiffs. Die Fahrt wird zum Alptraum. Das Segelschiff der Lüfte droht ins Meer zu stürzen – mitten im starken Orkan, wo eine Überlebenschance, wenn überhaupt vorhanden, nur sehr gering ist. Wird es der Crew von der R34 gelingen die Ostküste der USA zu erreichen? Oder werden sie unverhofft ins Meer stürzen? Das gefährlichste Abenteuer der Fliegerei erreicht seinen dramatischen Höhepunkt. Alle Hoffnung scheint verloren – bis eines Tages Land in Sicht ist….

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